嘉庆是乾隆皇帝的第十五个儿子,所以嘉庆应该是十五阿哥。

嘉庆的母亲是孝仪纯皇后,在他小的时候,乾隆非常喜欢他,他是乾隆立的第三个皇太子,因为在乾隆的众多儿子中,他并不是最有才华的,也不是最聪明的,因此在他之前,乾隆还立过两位皇太子。第一位是孝贤纯皇后的所生的嫡子,永琏。可惜的是,永琏九岁的时候就早夭了。之后乾隆又立了七阿哥永琮为皇太子,不过七阿哥在两岁的时候就因为得了痘症而早早去世了,所以到了乾隆三十八年的时候,颙琰才被秘密立为皇储。

在嘉庆元年的正月初一,乾隆皇帝举行禅让大典,他传位于颙琰,颙琰称帝。但此时处理国家大事的权力仍然掌握在乾隆的手中,嘉庆的手中并没有多少权力,而且他当时也只能暂时住在毓庆宫。在乾隆去世之后,嘉庆才算是真正有了皇帝的权力。